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René Blanchet et Léo Beaudoin

Jacques Viger, une biographie

Éric Chalifoux

René Blanchet et Léo Beaudoin, Jacques Viger, une biographie, VLB Éditeur, 2009, 266 p.

À l’époque de Jacques Viger, la société vit des heures tourmentées. Le régime britannique est en place. Un rapport de force se joue entre l’élite francophone et anglophone. Montréal n’est pas administré comme une ville. Un grand tumulte secoue l’Europe et la colonie du Canada est un butin que les Américains tentent d’arracher aux Britanniques. Voilà le climat dans lequel Viger baigne.

Qui fut le premier maire de Montréal ? Sans être exhaustif, ce document nous amène à bien saisir cet individu et son temps. Une société se forge autour de gens qui mesurent l’importance de chacun de leurs gestes ; Jacques Viger est un de ceux-là. Cette biographie nous fait plonger à la fois dans le contexte historique et dans l’univers de ce personnage passionné d’histoire. Ses talents étaient multiples : militaire, recenseur, inspecteur des ponts et chaussées, fonctionnaire méticuleux, connaisseur de l’héraldique et homme politique. Nous faisons connaissance avec un être attachant, facétieux, plaisantin, « cancaneux », d’une bonne humeur proverbiale et entretenant des relations sociales très larges.

Même si cette biographie ne couvre pas en profondeur le passage de Jacques Viger à la mairie de Montréal, nous pouvons quand même retenir ce fait marquant. En 1825, il a fait un recensement de tous les habitants et celui-ci est passé à l’histoire tant par la qualité des données recueillies que par l’avant-gardisme du recenseur. Il a inspiré nombres de statisticiens par la suite.

Le fait de joindre la correspondance entre Viger et sa femme Marie-Marguerite de la Corne est une idée des plus savoureuses. Dans cette deuxième partie, nous plongeons dans l’intimité du couple et découvrons cet homme aux dimensions humaines, au quotidien souvent rempli de vicissitudes. De plus, nous découvrons une foule de détails sur les us et coutumes de l’époque, sur la tendresse que ce couple nourrissait l’un pour l’autre et sur la résilience dont ils ont su faire preuve. Une brillante première biographie.

P.-S.

Lu par Éric Chalifoux

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